Mathieu Gagnon je na Jesenice pripotoval januarja. S svojo igro je v obrambo prinesel mirnost, s svojim karakterjem pa v garderobo pozitivnost. Pred pričetkom polfinala je za našo spletno stran povedal marsikaj zanimivega.

Mathieu, na Jesenice si prišel pred nekaj meseci. Navijači te še niti ne poznajo tako dobro. Nam mogoče lahko poveš kaj o sebi, o tvoji športni poti?
“Preden sem prišel na Jesenice, sem igral v ECHL za ekipo Brampton Beast. Odrasel sem v Montrealu v Kanadi. V mladinski ligi sem igral za ekipo Shawinigan, kjer sem igral do svojega 20. leta. Potem sem se preselil v ZDA, kjer sem se selil med ligama AHL in ECHL. Lanska sezona je bila sploh moja prva sezona, ki sem jo odigral v Evropi. Preselil sem se v Anglijo, kjer sem igral za Nottingham Panthers. Letošnje leto pa sem se preselil nazaj čez lužo, kmalu pa sem se znašel na Jesenicah.”

Zakaj si se med sezono odločil, da prideš na Jesenice?
“Predvsem sem se naveličal dolgih potovanj. Če igraš v ZDA ali Kanadi, potem si veliko na poti. Zaželel sem si tudi novih izkušenj. Tudi v letošnji sezoni nisem bil zadovoljen, tudi osebno nisem imel dobre sezone. Potem pa je prišel klic Marcela. Oba imava nekega skupnega prijatelja, po pogovoru z Marcelom pa sem se odločil, da pridem na Jesenice. Vesel sem, da sem se tako odločil.”

Ko pogledamo tvojo osebno statistiko, lahko opazimo, da v doseganju zadetkov ali zbiranju točk nikoli nisi izstopal. Na Jesenicah pa se je teh nabralo kar nekaj. Kaj je tukaj drugače?
“Mislim, da sem v zadnjih sezonah dal velik poudarek tudi svoji igri. Do sedaj sem bil vedno neke vrste pretepač, tudi moja igra je temeljila na fizični moči. Novejši hokej pa danes tudi te pretepače sili, da svojo igro izpopolnijo, saj je v ekipah dandanes zelo malo hokejistov, ki so izključno pretepači. Že v tisti sezoni preden sem se preselil v Anglijo, sem nabral nekaj točk, s takšno igro pa sem potem nadaljeval. S tem pa sem pridobival tudi na moji samozavesti.”

Vemo, da je v Kanadi hokej neke vrste nacionalni šport. Si imel kakšnega vzornika, ko si odraščal?
“Najbolj sem oboževal ekipo Colorado Avalanche. Še danes pa lahko rečem, da mi je zelo všeč Brett Burns iz ekipe San Jose Sharks. Všeč mi je njegov stil igre kot branilec.”

Kako si se počutil v prvih dneh, ko si prišel na Jesenice?
“Vse se je zgodilo zelo hitro, sploh v prvem tednu sem bil zelo utrujen. Že naslednji dan po prihodu sem odigral prvo tekmo. Potreboval sem kakšen teden ali dva, da sem prišel v formo in da sem se prilagodil na čas. Bil pa sem navdušen nad vsem. Mesto je majhno, imate veliko gora, Bled, veliko znamenitosti lahko obiščem. Vidi pa se, da imajo ljudje radi hokej.”

Koliko si pred prihodom vedel o slovenskem hokeju?
“Če sem pošten, nisem vedel veliko. Niti nisem veliko poizvedoval. Vedel sem, da moram zapustiti ligo ECHL, če želim zopet uživati v hokeju. Pripravljen sem bil sprejeti izziv in tvegati. Naučil sem se že tudi nekaj slovenskih besed (smeh). Nikoli še nisem bil v Italiji, Sloveniji in Avstriji, v zadnjih mesecih pa sem videl tri nove države.”

Kako ti je všeč ta ekipa, v katero si prišel?
“Moram reči, da zelo. Veliko smo doživeli skupaj v teh mesecih. Zelo dobro se razumemo, imamo pa tudi v ekipi tudi veliko različnih karakterjev.”

Kako bi primerjal Alpsko ligo z recimo ECHL?
“Ligi sta si zagotovo različni. Liga ECHL temelji bolj na fizični igri, hokejisti so nekoliko starejši, tukaj pa je ogromno mladih, nadarjenih fantov, ki se še vedno učijo. Kljub temu pa se igra dober hokej. Presenečen sem bil predvsem nad hitrostjo hokeja.”

Kaj pa lahko rečeš o hokejskem znanju tvojih soigralcev? Morda še ne veš, a v ekipi sta dva hokejista, ki sta igrala tudi na Olimpijskih igrah.
“Pred končnico je Marcel pripravil neke vrste motivacijski video, na katerem so bili posnetki tudi iz Olimpijskih iger. Bil sem presenečen in navdušen nad videom. Moram reči, da imamo v naši ekipi odlične hokejiste. Nekateri imajo že kar nekaj izkušenj, v ekipi pa je tudi nekaj zelo nadarjenih fantov. Sploh nisem vedel, da je tukaj hokej igral tudi Anže Kopitar, pred kakšnim tednom dni pa sem izvedel, da v moji bivši mladinski ekipi igra tudi Slovenec, ki je podpisal pogodbo s Pittsburgom (Jan Drozg).”

Kako dobro pa poznaš Anžeta Kopitarja?
“Niti ga ne poznam osebno, samo kot igralca. Če sem pošten niti ne gledam veliko hokeja. Vem, da je odličen igralec in da je za marsikoga dober vzornik in pa dokaz, da si lahko zelo uspešen športnik, ne glede na to iz kje prihajaš.”

Pred dobrim mesecem dni z ekipo še niste kazali tako dobrih predstav. Sedaj je popolnoma drugače. Kaj se je spremenilo?
“V letošnji sezoni se je dogajalo ogromno stvari že pred mojim prihodom. Novi trener, poškodbe, okrepitve… Ko sem prišel sem, se videl v ekipi ogromno potenciala. Veliko je bilo tekem, ki bi jih morali zmagati, a jih nismo. Vedel sem, da smo veliko boljši kot smo kazali na tekmah. Marcel je v garderobi naredil kar nekaj sprememb, fantje pa smo se povezali tako na ledu kot izven njega. Sedaj smo končno ena ekipa.”

Najprej ste premagali Vipiteno v kvalifikacijah, v četrtfinalu pa še Asiago, ki je branil naslov prvaka. Sedaj vas čaka še Pustertal, vodilna ekipa po rednem delu sezone. Kakšen potencial ima po tvojem mnenju ta ekipa?
“Če hočemo zmagati, se moramo z vsako tekmo izboljšati. Ne smemo se ustaviti. Dlje, ko bomo prišli, težje bodo tekme. Tudi psihično. Držati moramo skupaj in iti tekmo po tekmo. Dosežemo lahko veliko.”

V teh nekaj mesecih si postal zelo priljubljen pri navijačih. Kaj lahko poveš o jeseniških navijačih? Velikokrat so vas podpirali tudi na gostovanjih.
“Na zadnji tekmi v Asiagu je bilo noro. Prišlo jih je nekaj deset, slišati pa je bilo kot, da jih je 500. Popolnoma so preglasili domače navijače. Tudi na zadnji domači tekmi so pripravili odlično vzdušje. Zelo mi je všeč, da nas podpirajo v tako velikem številu.”

Več ali manj vsi govorijo le o največjem slovenskem hokejskem derbiju med Jesenicami in Olimpijo. En derbi si že odigral. Mogoče veš kaj o zgodovini teh derbijev?
“Ja, že v prvem pogovoru z Marcelom sem slišal o tem derbiju. Povedal mi je, da so to zelo pomembne tekme, tako za navijače kot za fante na ledu. Upam, da se kmalu spet srečamo, mogoče ravno v finalu Alpske lige (smeh). To bi bil lep zaključek sezone v Alpski ligi.”

Še prej vas čakajo polfinalne tekme proti ekipi Pustertala. Kakšen je načrt priprav?
“Mi bomo nadaljevali s svojo igro, saj nas je ta pripeljala tako daleč. Nekaj bo tudi video analize. Na zadnjih nekaj tekmah smo izboljšali igro v obrambi, Matt (Climie) je v odlični formi. Osredotočali se bomo predvsem na svojo igro, če bomo tako igrali še naprej, nas težko kdo ustavi.”

Imaš mogoče kakšno sporočilo za navijače pred pričetkom polfinalnih tekem?
“Pridite in nas podprite. Bodite glasni, mi pa vam bomo prikazali dober hokej in prinesli še nekaj zmag!”